Arrecifes de coral
 

.Dónde se encuentranCómo se alimentanCómo se reproducenTipos de arrecifeProblemas

ImportanciaReferencias

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Por: Dra. Jennie Ramírez Mella

Catedrática Asociada de Biología.
B.S., M.S. Ph.D.y MS: Biología Marina, Universidad de Puerto Rico

Objetivos:

 Al concluir esta unidad el lector estará capacitada para:

  • Identificar la distribución geográfica de los arrecifes de coral

  • Señalar los factores ambientales que regulan el desarrollo de los arrecifes

  • Describir la asociación simbiótica de los corales con la zooxantella, el alga fotosintética,

  • Analizar la relación que hay entre la conservación de los arrecifes de coral y la diversidad biológica

 

¿Qué es un arrecife de coral?

 

Los corales pertenecen al Reino Animal, Filo Cnidario, Clase Anthozoa.  Son animales sésiles y  poseen simetría radial. Son un grupo antiguo, con un registro fósil de mas de 50 millones de años. Muchos han descrito los corales como jardines sumergidos de bellos colores. Los arrecifes de corales se encuentran entre los ecosistemas mas productivos y se destacan por su amplia diversidad, comparable sólo  a los bosques tropicales. Los corales tienen la habilidad de crecer en aguas pobres en nutrientes, aun así proveen albergue para comunidades de algas, peces e invertebrados en aguas que de otra forma estarían desiertas. Existen diferentes tipos de corles, los  corales blandos o ahermatípicos y los corales duros, mejor conocidos como pétreos o hermatípicos. En los arrecifes del Indo-Pacífico se han identificado hasta 700 especies, mientras que en el Atlántico hay alrededor de 145 especies y en el Caribe se han descrito 60 especies de corales pétreos.  En ellos han evolucionado increíbles interacciones biológicas.

 

                                                                               

                                                                                                             Foto: Jorge Sabater

En la subclase Zoantharia, en el Orden Scleractinia se encuentran los arquitectos del suelo marino, formadores de los arrecifes, los corales hermatípicos. Asociados a estos se encuentran corales blandos o córneos (Subclase Alcyonaria), algunos zoantarios (Subclase Zoantharia) y el coral de  fuego, Millepora  sp.,(Clase Hydrozoa).

 

                                                                    

                                                                                                               Foto: Jorge Sabater

 

Los arrecifes de coral están formados por muchas especies diferentes de corales duros. Algunas formas son ramificadas, como Acropora palmata (cuerno de alce), Porites porites (coral de dedo y otras tienen formas masivas, como, Montastrea anularis y Diploria labirynthiformes (coral cerebro). Estas grandes formaciones de piedra caliza son depositadas por organismos vivos durante miles de años. Los organismos vivos están confinados a la capa superior del arrecife, donde añaden carbonato de calcio sobre los esqueletos muertos depositado por sus predecesores. Éstos forman el exoesqueleto de carbonato de calcio (CaCO3), para proteger la colonia compuestas de miles de pólipos. Un pólipo es un animal muy pequeño parecido a una anémona con tentáculos que se disponen alrededor de un disco oral o boca. Cada pólipo, mide unos pocos milímetros de diámetro. Los pólipos se encuentran dentro de pequeñas copas de CaCO3 que ellos mismo han construido. Muchas de estas copas cementadas forman la colonia. Algunas colonias son de formas ramificadas mientras que otras tienen formas masivas que alcanzan gran tamaño. Cuando cientos de colonias de pólipos crecen una al lado de la otra se forma un arrecife.

 

Los pólipos del coral se protegen durante el día con el exoesqueleto pero emergen de noche. Entonces se alimentan de plancton, organismos microscópicos que abundan en el agua, con la ayuda de los tentáculos. Aunque esto representa solo parte de su dieta.  Los tentáculos poseen nematocistos, células urticantes que los ayudan a atrapar su presa. Estos nematocistos son producidos y utilizados exclusivamente por este filo. Se han descrito unos 20 tipos diferentes de nematocistos y se utilizan en la taxonomía del grupo.

Asociada a esta formación rocosa encontramos fragmentos rotos y acumulaciones de sedimentos y arenas calcáreas que se origina de los propios corales y de los otros organismos con esqueletos calcáreos que viven asociados a estos, que en combinación con la flora y fauna constituye el arrecife de coral.

 
©Universidad Interamericana de Puerto Rico Recinto de Ponce